Una inesperada población de osos polares podría ofrecer alguna esperanza a la especie

En la esquina sureste de Groenlandia, los científicos han descubierto una población inesperada de osos polares. Esta población ha desarrollado distintos hábitos para sobrevivir en su extraño hábitat, en lo que respecta a los osos polares, y los genomas de los osos son bastante diferentes de los de muchos de sus compañeros. Más allá de la novedad que representan estos animales, también podrían ayudar a informar a los científicos sobre cómo se comportarán los osos más tradicionales en un Ártico que se calienta, sugiere una nueva investigación.

Varias cosas distinguen a este grupo de osos. Durante gran parte del año, sobreviven persiguiendo el hielo que cae al océano después de que se rompe un glaciar de Groenlandia; el hielo flota en los fiordos donde habitan estos osos. Esto es diferente a la mayoría de las otras poblaciones de osos polares, que requieren hielo marino para cazar. Según el Fondo Mundial para la Naturaleza, quedan entre 22.000 y 31.000 osos polares en el mundo.

El equipo de investigación utilizó siete años de datos recopilados en la región, así como 30 años de datos históricos. Para obtener los nuevos datos, el equipo se conectó con cazadores locales y utilizó muestras de tejido tomadas de las presas de los cazadores para secuenciar los genomas de los osos. También utilizaron trabajo de campo, datos satelitales, que también les permitieron estudiar las condiciones geográficas y del hielo marino de la región, y collares de seguimiento para tener una concept de los movimientos de los osos.

“Hay una gran colección de datos aquí”, dijo a Ars Twila Moon, coautora del artículo y científica principal adjunta del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo. “Tomó mucho tiempo en la cancha. Esta es una región muy remota que requiere condiciones difíciles, exigentes y que requieren mucho tiempo para el trabajo de campo. »

Extraño

El sureste de Groenlandia está bastante poco estudiado. Esto se debe a su terreno accidentado y montañoso y su clima implacable, que incluye fuertes nevadas. Estas dificultades probablemente también expliquen por qué los osos están aislados. La región está rodeada de montañas, el casquete polar de Groenlandia y el estrecho de Dinamarca.

La mayoría de los osos polares usan el hielo marino para cazar, pero esta es una opción limitada para los osos en el sureste de Groenlandia. La región solo ve hielo marino entre febrero y mayo. Sin embargo, los datos de movimiento sugieren que los osos muestran comportamientos diferentes a los de sus compañeros osos. Probablemente caminan sobre el hielo glacial que fluye hacia los fiordos y suben las montañas para llegar a otros fiordos en busca de comida, a menudo focas.

“Descubrimos que el hielo marino rara vez existía durante más de cuatro meses al año, en algunos fiordos en algunos años, incluso mucho menos que eso”, dijo Moon.

Según las muestras recolectadas y secuenciadas, los osos son genéticamente bastante diferentes a otros de la misma especie. Hay otras 19 poblaciones de osos polares observadas y sus genomas son relativamente similares entre sí; destaca esta subpoblación aislada. Según la investigación, esta es la población de osos polares genéticamente más aislada de la Tierra, y es posible que hayan estado en esta zona de Groenlandia durante cientos de años.

Un oso de un problema

A medida que el cambio climático continúa reduciendo los niveles de hielo marino, los osos de otras regiones pueden adaptarse para vivir como la población del sureste de Groenlandia. Sin embargo, Moon sugirió no entusiasmarse demasiado con la posibilidad. “Quizás hay una tendencia a querer sentir que da un [feeling of] “Los osos polares se salvan”, dijo. “Lamentablemente, hay muy [few] lugares que proporcionan mucho hielo glacial de esa manera… Para muchos osos polares árticos, ese tipo de hielo no está disponible.

Esto significa que muchas poblaciones de osos polares no tendrán la oportunidad de adaptarse a la vida en el hielo como lo hizo la población del sureste de Groenlandia. El número de estos osos de Groenlandia también es bastante bajo, solo unos pocos cientos de individuos, posiblemente debido a las dificultades que presenta el terreno cuando los osos intentan encontrar pareja. Como tal, es posible que áreas como el sureste de Groenlandia no puedan albergar grandes grupos de osos. Otro problema: la capa de hielo de Groenlandia, que proporciona el hielo glacial que los osos usan para cazar, también se está derritiendo. Esto es cierto para otros glaciares alrededor del Ártico, dijo Moon.

Los osos en el sureste de Groenlandia, sin embargo, tienen ventaja en su difícil hábitat. A medida que la capa de hielo de Groenlandia pierde hielo, no retrocede en la misma cantidad en todas partes de la costa. El sureste de Groenlandia recibe mucha nieve en el invierno, lo que ayuda a alimentar los glaciares. Los investigadores también señalan que la región podría actuar como un clima de pequeña escala. refugio, un lugar donde la especie podría sobrevivir durante algún tiempo si el hielo marino sigue disminuyendo. El documento también señala que existen algunos hábitats similares en otras partes del Ártico, como Svalbard, un territorio noruego y otras partes de Groenlandia.

“Este hielo costero, no esperamos que se retire de su ubicación precise tan rápido como las áreas de la capa de hielo, por ejemplo, en la costa oeste o suroeste”, dijo Moon. “Es un entorno matizado”.

Ciencia, 2022. DOI: 10.1126/science.abk2793 (Acerca de los DOI)

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